Complaints about Polls and Politics in Tunisia

From Jeune Afrique:

« Nous devons suspendre la publication des sondages politiques jusqu’au vote de l’assemblée constituante », assène Rida Kéfi, membre de l’Instance nationale de réforme de l’information et de la communication (INRIC).

« Nous devons suspendre la publication des sondages politiques jusqu’au vote de l’assemblée constituante », assène Rida Kéfi, membre de l’Instance nationale de réforme de l’information et de la communication (INRIC). Sans historique d’élections libres, sans références, nous n’avons aucun moyen de redresser les résultats ».

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Manque de crédibilité

Malgré cet argument purement économique, les critiques se multiplient (comme en France) à l’encontre des instituts de sondage, dont les méthodologies sont jugées opaques. Notification aléatoire du commanditaire, échantillonnages peu représentatifs, questionnaires orientés… La liste des griefs est longue.

« Plusieurs experts estiment que les échantillonnages de certains sondages ne sont pas crédibles », affirme ainsi Rida Kéfi. Les critères comme l’appartenance sociale ou géographiques ne sont pas pris en compte cars ils ne sont pas recensés dans les statistiques officielles, poursuit-il. Quant à la marge d’erreur des sondages, elle est selon lui trop souvent minimisée par les instituts.

Ali Ben Yehia, directeur du bureau d’études ID Claire, récuse ces arguments, préférant insister sur les similitudes existant entre politique et business. « L’analyse est différente entre les sondages d’opinions et les études marketing, dit-il, mais les techniques, les moyens et les équipes terrain sont les mêmes ». Ben Yehia rejette également les accusations de clientélisme avec certains partis politiques friands de sondages : « procès d’intention », estime-t-il.

Pratiques douteuses

Ben Yehia reconnait toutefois l’existence de « un ou deux instituts ayant des connivences avec certains partis », sans plus de précision. Son concurrent, Hichem Guerfali, avoue quant à lui que le milieu doit faire face à certaines pratiques douteuses. « Les instituts sont tentés de modifier les résultats moyennant promesses aux partis », affirme-t-il. Une pratique qui, selon le journaliste Imed Bahri, vient de l’absence d’un cadre légal. « Tant qu’il n’y aura pas d’encadrement, il n’y aura aucun moyen de vérifier et on continuera à s’interroger sur l’argent qu’il y a autour de ces études », estime-t-il.

Autre problème posé par la nouvelle utilisation des sondages en politique : les abus auxquels se livrent les médias. « On assiste à une surenchère dans la presse depuis la révolution », s’insurge Rida Kéfi. « Les journalistes ne savent pas utiliser les sondages », déplore de son côté le représentant de l’instance de réforme des médias, qui a commencé à dispenser des formations à l’analyse des sondages. Mais jusqu’à présent, les journalistes ont été très peu nombreux à y assister.

This is an interesting problem. A number of polls have come out of Tunisia in recent months, most showing that the largest part of the public is undecided in its opinion of the various political parties and factions emerging there. Usually they show that an-Nahdha has the largest support among those with their minds made up and show a smattering of center- and far-left parties with various slivers of support (and the numbers vary widely). Virtually all of these polls show a great deal of political polarization in their samples. The methodology is sometimes murky and one wonders who is bankrolling the project and why. Polls are instruments of politics at every level, especially in hotly contested environments.

A Tunisian wrote to this blogger, angrily, complaining that al-Jazeera’s poll from a few months ago was “free propaganda for an-Nahda and the Islamists”, noting the party’s supposed links to Qatar and alleging selection bias and a range of other complaints (some of them strongly classist and prejudicial in tone). There can be no doubt that an-Nahda has strong and obvious support inside Tunisia; one wonders how much outside perceptions of this are amplified by media coverage, potentially exaggerated polls, and  so on. (As far as outside observers go the party probably also benefits from the mere fact of its Islamism, which is a favorite subject for Francophone and Anglophone observers for structural and political reasons that have relatively little to do with Tunisia’s situation.) It is an interesting question. Still more interesting is how divisive such polls actually are given Tunisia’s very really class and cultural divisions between, for example, the rural south and northern cities, secularists and Islamists (or even merely observant Muslims; one recalls stories of young women forced out of schools for wearing hijab, for instance), leftists and centrists, the poor and the rest and so on. The supposed trouble posed by polls is probably symptomatic of these broader troubles.

A moratorium on polls sounds like a rash, if not problematic, response and would frustrate the growth of a sometimes dubious and sometimes necessary features of modern democracies, the political services community and consultants, the partisan and third party hangers on (“communications specialists,” etc). In any case, this is a strong reminder that one should always look any poll critically, especially in particularly fluid environments. Professional standards and the like evolve with time, experience, outside criticism, even market pressures. The controversy over polls, though, is a more favorable one to have than, say, an environment where there are no polls or the only polls allowed are those showing 99% favorability of the RCD. Or might be until polls actually are banned.

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